Ficha de Especie: Liquen Barba de Viejo

No encontrarás muchos observadores de líquenes con binoculares enfocados a troncos de árboles o superficies de rocas. El Discovery Channel escasamente mostró los líquenes en las tomas de leones o tigres persiguiendo sus presas. La mayoría de nosotros probablemente no se acuerda del nombre de ninguna especie de liquen. Pero, pese a ello, los líquenes son uno de los organismos más especiales del planeta, y el Liquen Barba de Viejo  (Usnea barbata) representa una de las especies más corrientes y características de los ecosistemas de los bosques Patagónicos.

Este nombre calza con la apariencia del liquen – si el Hombre Viejo en cuestión tuviese un tinte verdoso en su mata de barba enredada y hubiese colgado sus pelos de barba en cada tronco de árbol alrededor. Al caminar por los bosques del futuro parque se ve más barba que hojas. Algunas ramas tienen tantas capas de liquen colgando que la corteza apenas se ve. Curiosos por saber sobre la relación entre la Barba de Viejo y los árboles en los que crece, le escribimos a Rodolfo Gajardo, un ejemplar biólogo Chileno y miembro de nuestra Comitiva de Consultores Científicos. Él nos aseguró que el liquen que cubre los troncos de los árboles y sus ramas no los daña. En cambio, el liquen aumenta la biodiversidad que los bosques pueden sostener, al agregar otro nicho ecológico en el cual otras especies pueden proliferar.

Todos los líquenes son producto de una asociación simbiótica entre un hongo y un compañero fotosintético, generalmente una alga, los cuales han evolucionado juntos para comportarse y parecer un ser completamente nuevo, trayendo consigo casi ninguna semejanza con un hongo o alga. Los líquenes Usnea, encontrados en todas partes del mundo, surgen de la simbiosis de hongos de Ascomycota phylum (más conocidos como hongos de saco) y algas verdes de la división Chlorophyta. A pesar de ser muy extendidos, estos líquenes son altamente sensibles a trastornos ambientales, especialmente a la contaminación de aire como, por ejemplo, el dióxido de azufre.

Estudios recientes en la región Patagónica han testeado un potencial uso científico de la Barba de Viejo como monitor biológico de la contaminación del aire en ambientes aparentemente prístinos. Los investigadores establecieron un sitio de control, testeando la Barba de Viejo encontrada allí para una gran variedad de componentes químicos. Trasplantaron líquenes del sitio de control a otras ubicaciones en la Patagonia. Después de varios años, tomaron muestras de estos líquenes y llevaron a cabo las mismas pruebas químicas que habían hecho varios años atrás para tomar datos de la calidad de aire de estos  diferentes lugares. Estos estudios demostraron dos cosas: que la contaminación del aire de la Patagonia se mantiene muy baja en comparación a otras regiones del mundo y que este liquen puede servir como una valiosa especie indicadora. Debido a que tiene una excepcional sensibilidad a las partículas transportadas por el aire, puede ofrecer un registro más detallado y preciso de la calidad del aire de lo que un simple testeo atmosférico puede lograr.

Este reciente uso científico de la Barba de Viejo es sólo el último capítulo de una historia milenaria de usos humanos. Los líquenes Usnea contienen Ácido Úsnico (C18H16O7), un potente agente antibiótico y antifúngico. Con su textura peluda, se prestaba bien para ser usada como parche y tratamiento para heridas durante los años antes que la gasa estéril y los antibióticos modernos existieran. Más recientemente, estas propiedades antibióticas han llevado a la gente a usar Usnea en el tratamiento de infecciones del tracto respiratorio superior y los pulmones, la tos convulsiva y la hidropesía. Además, el liquen es comestible y tiene alto contenido de vitamina C.

4 comentarios en “Ficha de Especie: Liquen Barba de Viejo

  1. Denisse
    28 de November de 2012 at 02:44 hrs.

    Excelente articulo!!! Preciso y con un gran contenido de información práctica.

  2. Gabi
    07 de February de 2013 at 21:39 hrs.

    Me encantó la info! Ya lo creo que los líquenes son fascinantes y tan poco difundidos!

    Tengo una pregunta si es que pudieran responder.. entiendo que los líquenes más viejos son los que aparecen en las rocas cuando quedan expuestas (con el retroceso de un glaciar, por ejemplo). Ahora, en el caso del barba de viejo, sólo crecen en los árboles? Es decir que para pensar en una edad aproximada, el más antiguo de ellos es unos varios años posterior al surgimiento del árbol más viejo cuyo tronco todavía esté en condiciones para albergar un barba? (tronco de árbol vivo ó muerto).

    Osea que cualquier barba de viejo es mucho más joven que uno de esos líquenes de las piedras de los ambientes periglaciales?

  3. 22 de February de 2014 at 23:11 hrs.

    felicitaciones por tan interesante información,soy una persona interesada en todo lo referente a la naturaleza,en mi jardín tengo barbas de viejo”,e conseguido en distintos montes del territorio uruguayo,siempre que tengo oportunidad recorro lugares fantásticos y no salgo del asombro de las bellezas de la naturaleza,GRACIAS”atte.LUISA CEPEDA.

  4. 23 de March de 2015 at 11:55 hrs.

    En el mes de enero de este 2015 estuve en Neuquén, precisamente en Aluminé y alrededores. En el Lago Rucachoroy, en su margen oeste hay un lugar hermoso donde acampar. Una pequeña comunidad mapuche cuida esa margen del lago y desde ahí en una caminata de 2 horas cuesta arriba, se llega a una laguna, la laguna verde. Es una bellísima formación natural en la cima de un cerro enmarcada por bosque de araucarias, ñires y un intacto bosque nativo.
    De allí traje un puñado de este líquen y hoy 2 meses después sentí curiosidad por sus propiedades terapéuticas.
    Guardaré este manojo de pelos de viejo para un caso especial como un tesoro.

    Gracias

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